Разнообразие живых организмов, населяющих нашу планету, несмотря на усилия человека, пока еще велико. Некоторые из существ, живущих рядом с нами, настолько необычны, что в их существование верится с трудом. Например асцидии, которые внешне практически невозможно отличить от морских камней.

На чилийских рыбных рынках можно увидеть морепродукт, который неизменно вызывает интерес у всех туристов. Выглядит он как расколотый на две половины покрытый мхом камень, с нежным мясом внутри. Это морское существо — Pyura chilensis из класса асцидий, которое, несмотря на странный внешний вид, является дальним родственником позвоночных.

Вместо позвоночника у «живых камней» хорда, а питаются они мелкими живыми организмами, которые отфильтровывают из морской воды при помощи особого приспособления — сифона.

Эти обитатели тихоокеанского дна обладают как мужскими, так и женскими половыми органами, поэтому проблем с размножением у Pyura chilensis не возникает. Популяция этих существ растет, несмотря на то, что их добыча происходит в поистине промышленных масштабах.

Рождаются асцидии этого вида совсем непохожими на взрослые особи. У малышей Pyura chilensis есть хвост, мозг и даже глаза. Но все эти органы используются лишь для того, чтобы найти подходящую подводную скалу, на которой можно будет провести остаток своей жизни.

Закрепившись на камне, юная асцидия теряет органы зрения, хвост и, на последок, мозг, который превращается просто в нервный узел, управляющий рефлексами. На этом превращение молодого хордового организма во взрослый унылый камень завершается и Pyura chilensis остается только покрыться слоем морской растительности, чтобы надежно замаскироваться.

Некоторые участки побережья Чили и Перу покрыты сплошным слоем «живых камней» и собрать их можно сколько угодно. Несмотря на это, мясо этого вида асцидий продается на рынках и в магазинах как деликатес и стоит совсем не дешево. Блюдо из Pyura chilensis нужно уметь приготовить, поэтому без кулинарного опыта за это лучше не браться. Но даже приготовленное с учетом всех важных нюансов, асцидия не слишком вкусна и по мнению некоторых напоминает мыло.

Кроме этого, в Японии асцидий используют в… металлургии. Дело в том, что кровь этих существ очень богата ванадием и этот редкий на нашей планете металл проще добыть из морских обитателей, чем из руды. Чтобы получить драгоценное сырье для выплавки металла, японцы сжигают Pyura chilensis, а их пепел отправляют на переработку.