Ученые из Стэнфордского университета рассмотрели, как стареет мозг человека. Они сделали компьютерную томографию 102 добровольцам в возрасте от 7 до 85 лет. И обнаружили, что возрастные изменения затрагивают главным образом так называемое белое вещество — отростки нейронов — аксоны, которые служат своего рода «проводами», соединяющими нейроны друг с другом.

По словам руководителя исследований профессора Брайана Уэнделла (Brian Wandell), разные участки мозга деградируют с годами по-разному. В одних объем белого вещества снижается гораздо быстрее, чем в других. Например, в зонах, ответственных за обучение потери максимальны. И минимальны — в зонах, связанных с контролем движений.
Наиболее богаты белым веществом люди в возрасте 30-50 лет. В среднем же, как полагают стэнфордские ученые, деградация начинается в 40 лет. А к 85 годам белого вещества может стать столько, сколько у 7-летнего ребенка.
Исследователи объясняют: свои эксперименты они проводили отнюдь не для того, чтобы еще раз продемонстрировать, что старость не радость. А с целью определить, какое состояние мозга является нормой для конкретного возраста — с учетом естественных изменений.

Участки мозга, в которых наблюдается деградация белого вещества с годами. Красные подвержены наиболее значительным изменениям, синие — минамальным.
КОММЕНТАРИЙ СПЕЦИАЛИСТА
Пожилые думают медленно, но способны порождать гениальные мысли.
— Белое вещество занимает примерно половину мозга, — говорит физиолог Алексей Рубинштейн. — Но снижение с годами его объемов отнюдь не ведет к катастрофическому снижению интеллекта. Ведь нейроны, составляющие серое вещество — основу интеллекта, почти не страдают.

Деградация белого вещества превращает пожилых людей в эдаких тугодумов за счет того, что у них замедляется передача нервных импульсов от нейрона к нейрону, осуществляемая аксонами. В результате время, необходимое для принятия решения, увеличивается. Но само решение становится более обдуманным. Вплоть до гениального.
А В ЭТО ВРЕМЯ
Раз в месяц женщины умнеют

Белинда Плетцер (Belinda Pletzer) и ее австрийские коллеги из Университета Зальцбурга (University of Salzburg, Austria) месяцами сканировали женские мозги в томографе. И обнаружили, что они меняются в течение менструального цикла. А именно в период овуляции, когда женщина наиболее предрасположена к зачатию. В это время некоторые зоны увеличиваются на 2 процента.
Например, становится больше серого вещества. Особенно в областях мозга, которые отвечают за ориентацию на местности, опознавание лиц и тел. Женщина и в целом умнеет. На те же 2 процента — ученые подмечают такую малость.
По мнению австрийских исследователей, на заре эволюции благодаря периодическому утяжелению мозга представительницы слабого пола на время овуляции начинали лучше разбираться в самцах. Что позволяло выбирать наиболее подходящих в отцы своим детям. Похоже, что эта особенность сохранилась и у цивилизованных женщин.

У любой женщины есть шанс поумнеть хотя бы на время.
Однако, как подчеркивает Белинда, эффект непродолжительный. После овуляции вес мозга опять уменьшается. До следующего «интеллектуального взрыва».